COCINA Y GASTRONOMÍA: Tecnología alimentaria: Biotecnología - 5ª parte
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Cocina y gastronomía

TECNOLOGÍA ALIMENTARIA

Biotecnología - 5ª parte


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La tecnología de la agricultura y la ganadería

esde 1939 es posible aislar un pequeño número de células de ciertas plantas y mantenerlas indefinidamente con vida en medios de cultivo artificiales. El cultivo de tejidos vegetales requiere la presencia de hormonas vegetales que permitan el desarrollo de pequeñas masas celulares amorfas, los callos. Posteriormente, una vez disgregadas las formaciones callosas, de cada célula se puede desarrollar una planta adulta. De esta forma es posible clonar plantas, o lo que es lo mismo, obtener plantas iguales entre ellas.

Las aplicaciones de esta técnica son innumerables, pues permiten seleccionar rápidamente variedades superproductoras, o erradicar enfermedades, como la tristeza del naranjo. Uno de los logros de la tecnología de las plantas es el aumento en el rendimiento de las cosechas y, además, la obtención de variedades de plantas que contienen un valor nutritivo más alto. Un ejemplo sería la producción de grano con mayor contenido en el aminoácido esencial, la lisina. La tecnología de plantas aplicada a los cereales es una de las esperanzas para erradicar el hambre de este mundo.

No hay que olvidar tampoco la aplicación medicinal de las plantas. Compuestos como opiáceos, agentes antileucémicos y antitumorales, alcaloides y esteroides, son ejemplos del aprovechamiento de plantas en el campo de la medicina. Entre los productos no medicinales obtenidos industrialmente a partir de plantas destacan los perfumes y edulcorantes no nutritivos.


La ingeniería genética ha permitido introducir determinados genes en especies de interés agrícola para hacerlas resistentes a un gran número de herbicidas. De este modo, los herbicidas únicamente tendrán efecto sobre las plantas que no forman parte del cultivo.

Otra aplicación no menos importante de la biotecnología a la agricultura es la introducción de determinados genes en plantas mediante técnicas de ADN recombinante. Ya se ha conseguido con éxito introducir genes de resistencia a determinadas enfermedades en plantas de cultivo, por lo cual estas plantas no serán afectadas por dichas enfermedades. La resistencia a patógenos de estas plantas evita el uso masivo de pesticidas y el deterioro del medio ambiente.

Otro tipo de genes de resistencia que han sido introducidos en algunas plantas de cultivo son aquellos que confieren la capacidad de sobrevivir a los herbicidas. De esta forma, los herbicidas empleados no afectan a la planta de interés, sino sólo a aquellas que no formen parte del cultivo. De forma similar se han introducido en plantas genes de fijación del nitrógeno atmosférico. Estos genes proceden de una bacteria que tiene la capacidad de fijar el nitrógeno atmosférico y transformarlo finalmente en amoniaco, un importante sillar del metabolismo. Las plantas portadoras de tales genes adquieren dicha propiedad.

La fijación de nitrógeno atmosférico por las plantas tiene la ventaja de reducir o incluso suprimir el aporte de nitratos en forma de abono, con la consiguiente reducción importante del coste del cultivo.

La biotecnología también ha logrado grandes éxitos en el mundo animal. En 1982, se consiguió manipular genéticamente animales en el laboratorio por primera vez en el mundo: se habían producido ratones «gigantes». Inmediatamente surgió la idea de la aplicación de estos conocimientos al mundo de los animales domésticos, a la ganadería. ¿Sería posible conseguir una variedad de vacas o cerdos de tamaño gigante? ¿Sería posible obtener leche de distinto contenido en nutrientes? También aquí es importante la obtención de variedades del ganado resistentes a enfermedades comunes. 

La introducción de genes en mamíferos se ha realizado hasta ahora mediante la inyección de dichos genes en el huevo recién fecundado. De esta forma, todas las células del ser vivo que se desarrolle a partir de este huevo serán portadoras de la información adicional introducida mediante la técnica de ADN recombinante. No obstante, estas investigaciones han estado expuestas a duras críticas y problema de tipo ético.

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