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Geografía

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Hidrografía: Aguas continentales - 10ª parte


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Ríos (continuación)

Sistema Mississippi-Missouri

letra capitular El Mississippi (que significa Río Grande o Padre de las aguas en la lengua de los indios algonquinos), constituye en unión con el Missouri uno de los ríos más largos del mundo, con 5.620 km. de longitud; su cuenca es de unos 3.221.000  km2y se extiende entre los Apalaches y las Montañas Rocosas, en América del Norte.

Nace en el lago de Itasca, en el Noroeste del estado de Minnesota, a unos 512 metros de altitud. Al principio discurre hacia el Noreste, para más tarde girar hacia el Sur en la proximidad de los Grandes Rápidos de Minnesota. Su curso alto comienza con un ancho menor de 4 metros, y una profundidad de medio metro; tras las cataratas de Saint Anthoni, en Minneapolis (punto desde el cual es navegable), su cauce ya ostenta una anchura ligeramente superior a los 300 metros; a partir del lago Pepin ya tiene 1,6 km. de anchura; posteriormente se reduce progresivamente (1,3 km. en la confluencia con el Ohio, 910 metros en las proximidades del río Rojo, y 760 en Nueva Orleans), variando igualmente su profundidad entre 15 y 30 metros.

A Partir de la confluencia con el río Missouri en adelante, el Mississippi presenta un cauce serpenteante entre grandes extensiones aluviales cuya anchura llega incluso a los 113 km.; las inundaciones de estas tierras (que son muy fértiles), especialmente entre los meses de marzo a junio por efecto de los deshielos en el curso alto, impiden el cultivo en parte de ellas.

En el curso bajo, a partir del río Rojo, se bifurca en variadas corrientes, y tras un recorrido total de 3.779 km. desemboca en el Atlántico por el golfo de México (Sur de nueva Orleans), donde forma un vasto delta dividido en varios ramales.

El aporte medio de agua dulce al golfo es de unos 19 millones de litros por segundo. Los materiales sedimentarios arrastrados se han estimado en unos 300 millones de metros cúbicos al año, lo que ha obligado a construir una serie de malecones que impida el bloqueo del delta, y prevenga los cambios que se producen por efecto de las crecidas.

Los afluentes principales del Mississippi son: por la derecha y el más importante, el Missouri (cuyas fuentes nacen en Canadá), y también el Arkansas; y por la izquierda el Ohio-Tennessee y el Rojo, entre otros 250 afluentes de menor entidad. Aunque el Mississippi es superado en longitud por su principal afluente el Missouri (éste es el más largo de Estados Unidos de América), y también por el Mackenzie, es no obstante el más caudaloso de toda Norteamérica. Es navegable a lo largo de 25.900 km. de todo su sistema fluvial.

Las principales núcleos de población por los que discurre el Mississippi son: Minneapolis, Saint Paul, La Crosse, Dubuque, Davenport, Keokuk, Quincy, Hannibla, Saint Louis, Memphis, Vickburg, Baton Rouge y Nueva Orleans.

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