INVENTOS E INVENTORES: Inventos que cambiaron el mundo: Introducción histórica - 2ª parte
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Inventos e inventores

INVENTOS QUE CAMBIARON EL MUNDO

Fuente: Simon Usborne

Introducción histórica - 2ª parte


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Los "inventos" chinos

uando se habla en una tertulia de inventos y descubrimientos que han cambiado el mundo —sea cual sea la época a que nos estemos refiriendo—, surgen en nuestra mente las aportaciones chinas. Vagamente nos podemos acordar de que inventaron la pólvora, la imprenta, el papel o la brújula antes que nadie. Como mucho, alguien con más memoria recordará que también a ellos se deben los cohetes pirotécnicos, la tinta, la seda, la cometa, la manivela o los puentes colgantes. Pero ¿hay algo más que no conocemos? Seguramente demasiadas cosas.

Los descubrimientos son tantos, tan variados y de tal índole que, a veces, no nos explicamos cómo se pudo dar más importancia a sucedáneos posteriores. La explicación parece clara, por la distancia y el desconocimiento de esta cultura. Hemos tenido que esperar a Marco Polo para que nos aportara datos asombrosos de lo que eran capaces de hacer, con recuerdos detallados de todo cuanto le impresionó en el imperio del Gran Kan: espaguetis, bloques de madera para imprimir, billetes de banco y muchísimas cosas más, pero, sobre todo, datos geográficos y sociológicos que resultaron ser de suma importancia para futuros viajeros y exploradores.

Los tan conocidos espaguetis son de origen chino
Los tan conocidos espaguetis son de origen chino

Lo más importante fue el impacto que tuvieron en Europa varias innovaciones prácticas de origen chino. Entre ellas estaban los procesos de fabricación del papel y la pólvora, el uso de la imprenta con tipos móviles de arcilla inventada por los chinos en el año 1055, el empleo de la brújula en la navegación, la carretilla, el ábaco, los arreos de las monturas, el estribo, el hierro fundido, el acero, el papel moneda (los billetes) y el codaste. Los chinos han aportado mucho más al conocimiento de lo que podemos imaginar. Casi siempre han ido por delante de Occidente, incluso en su calendario: de hecho, el año gregoriano de 2011 se corresponde con el año 4709 en el calendario chino. Su calendario utiliza el ciclo lunar como referencia, en vez del Sol, como sucede en el calendario gregoriano.

El calendario chino utiliza el ciclo lunar como referencia
El calendario chino utiliza el ciclo lunar como referencia

Durante los siglos de la Edad Media en Occidente, China fue la región más avanzada del mundo: la más poblada, más productiva y de mayor desarrollo técnico. En varias ocasiones las guerras civiles, las rebeliones campesinas y las invasiones de los pueblos fronterizos transformaron la sociedad, dividieron el imperio y retrasaron el conocimiento. En Europa eso era una constante.

Las matemáticas chinas alcanzaron su apogeo en el siglo XIII con el desarrollo de métodos para resolver ecuaciones algebraicas mediante matrices y con el empleo del triángulo aritmético. Pero antes ya conocían el sistema decimal (siglo XIV a. C.), el descubrimiento de la estructura hexagonal del copo de nieve (siglo II a. C.), los números decimales y los números negativos (no llegaron a Europa hasta los siglos XI y XVI respectivamente), las fracciones decimales (siglo I a. C.), el valor del número pi, 314159, formulado por Liu Hui en el año 260...

Fragmento de un mapa chino medieval.
Fragmento de un mapa chino medieval. Su uso es muy antiguo en China y muy apreciado por los gobernantes. Cabe distinguir los de uso militar, con una exactitud mayor, de los de uso no militar, más descriptivos y que incluyen vistas de la ciudad.

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