ZOOLOGÍA: Animales sorprendentes: La orca - 1ª parte
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Zoología

ANIMALES SORPRENDENTES

La orca (Orcinus orca) - 1ª parte

 


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Introducción

a Orcinus orca (en su denominación científica), o simplemente orca, no es una ballena, aunque tenga su aspecto, es en realidad el más grande de los delfines. Se trata de un miembro de esta familia, dentro del orden de los cetáceos.

Es un animal sorprendente por su envergadura, inteligencia, fortaleza, longevidad, y modo de vida. Tiene el segundo cerebro más grande entre los mamíferos; su inteligencia se encuentra entre los más altos del reino animal.

Esta especie de mamíferos marinos también es conocida comúnmente como la "ballena asesina", término muy desafortunado, pues no responde a su verdadera naturaleza; es el más grande depredador de los océanos, y como tal carnívoro es considerado, pero el término "asesina" tiene connotaciones de comportamiento humano que jamás puede aplicarse a un animal irracional, como es la orca.

Orcinus orca, es el mayor depredador de los océanos
Orcinus orca, es el mayor depredador de los océanos

La orca es fácilmente identificable por su coloración en blanco y negro (Las crías tienen colores grisáceos hasta que alcanzan el año de edad), la parte inferior es de color blanco y tiene manchas blancas detrás de los ojos, y un área blanca grisácea detrás de la aleta dorsal. La forma de esta área es única en cada animal, y puede ayudar a identificar a los individuos. La aleta dorsal también se utiliza para reconocerlos.

Las orcas macho tienen la aleta dorsal más alta que se conoce en el reino animal, pues mide hasta 1,8 m de altura en los machos maduros. Las hembras tienen la aleta más corta y curvada, puede medir hasta 0,9 m.

La longitud promedio de un macho adulto es de 8 metros; la longitud máxima registrada hasta el momento es de 9,75 m. Las hembras son más pequeñas, unos 7 m, habiéndose registrado una longitud máxima de 8,5 m. Las crías recién nacidas miden ya más de 2 m de largo (hasta los 2,4 m) y pesan cerca de 136 kg.

Una orca macho pesa por término medio la increíble cantidad de 7.200 kg (más de 10 toros de lidia juntos) El tamaño promedio de las hembras es ligeramente menor que la de los machos.

Reproducción

Las orcas son polígamos, tanto machos como hembras se rodean de múltiples compañeros a lo largo de una temporada o durante toda la vida. Si bien las orcas son difíciles de estudiar en la naturaleza, algunos de sus hábitos reproductivos se han registrado y estudiado en las ballenas cautivas.

Las orcas pueden reproducirse cada vez que las hembras entran en celo, que puede ocurrir múltiples veces al año. Sin embargo, la mayoría de las reproducciones se lleva a cabo en el verano, y las crías suelen nacer en el otoño. Las hembras alcanzan la madurez sexual entre los 6 y 10 años de edad; los machos entre los 10 y 13. Las hembras comienzan a aparearse entre los 14 y 15. El ejemplar de orca más joven en parir que se tiene registrado ha sido a los 11 años de edad. Suelen tener una única cría cada 6 a 10 años y dejan la reproducción a la edad de 40. El resultado es de cuatro a seis crías durante un período de 25 años. Sólo en una ocasión se ha tenido constancia del nacimiento de gemelos de orca.

Las orcas son sociales y viven en grupos de hasta 50 individuos
Las orcas son sociales y viven en grupos de hasta 50 individuos

La gestación dura unos 14 meses, aunque se ha registrado una gestación en cautiverio de 539 días. Las crías recién nacidas se alimentan de su madre durante aproximadamente un año antes del destete. Algunos estudios muestran que casi la mitad de las crías mueren antes de cumplir el año.

Las hembras de orca invierten mucha energía en la crianza de sus hijos. Aparte de la larga gestación, los cuidan después durante 12 meses. En ese tiempo, las madres enseñan a sus crías a cazar y a relacionarse con su entorno social.

Periodo de vida

La tasa de mortalidad de las orcas varía con la edad del animal. La mortalidad neonatal es muy alta, y, en cautividad, ésta es de entre 37% y 50%. La razón de esta alta mortalidad es desconocida, pero la depredación no se considera la principal amenaza. Después de seis meses, estas tasas van en constante disminución al aprender a protegerse y nutrirse a sí mismos, descendiendo a su punto más bajo alrededor de los 12 a 13 años en los machos, y 20 años en las hembras.

El promedio de vida de una hembra en estado salvaje es de alrededor de 63 años, con un máximo de 80 a 90 años. La esperanza de vida de los machos es un poco más corto, alrededor de 36 años, con un máximo de 50 a 60 años.

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