GEOGRAFÍA - PAÍSES: Costa Rica - 1ª parte
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Geografía

PAÍSES

Costa Rica - 1ª parte


Geografía física   Geografía humana

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Geografía física

osta Rica es un Estado del istmo centroamericano; limita al N con Nicaragua, al E con el mar Caribe, al SE con el Panamá y al S y O con el océano Pacífico. Forman parte de su territorio las islas de Coco en el Pacífico y Uvita, frente a Puerto Limón, en el mar Caribe. La capital es San José.

El relieve costarricense está estructurado por la cordillera de los Andes centroamericanos que recorren el territorio de NO a SE, conformando en el N y centro del país la llamada Cordillera Volcánica --con las cordilleras de Guanacaste y la Central-- y al SE la cordillera de Talamanca. La cordillera de Guanacaste tiene unos 112 km de longitud y presenta picos erosionados; las mayores alturas corresponden a los volcanes Miravalles (2 020 m), Tenorio (1 920 m), Rincón de la Vieja (1 806 m) y Orosí (1 487 m). Al S del lago Arenal se encuentra la cordillera de Tilarán. En el interior, la Cordillera Central, con alturas medias superiores a las de Guanacaste, alrededor de 2 500 m, está formada por los macizos volcánicos de Poás (2 704 m), Irazú (3 432 m) y Turrialba (3 339 m). En esta zona existen pasos intermedios que favorecen la entrada de vientos húmedos.

La cordillera de Talamanca, formada por un zócalo cristalino cubierto de rocas graníticas, tiene su origen en el Cerro de la Herradura, junto el Pacífico y en dirección NE alcanza los cerros de Turrubarraes y Puriscal para continuar hacia el núcleo propiamente dicho de la cordillera con sus cimas sobresalientes, que lo son también del país: Chirripó (3 819 m) y Buena Vista (3 491 m). Las tierras altas, en el centro de Costa Rica, son la zona más fértil del país; allí está el valle Central, dividido entre las cuencas Occidental, donde está enclavada la capital, San José, y la cuenca de Guarco, donde se asienta Cartago, antigua capital del Estado.

Las llanuras costeras configuran el último grupo estructural; son más estrechas en el Pacífico, por su proximidad al mar, mientras las del Atlántico, más amplias en la zona NO, son aptas para el cultivo. Por lo que se refiere a las costas del Caribe, son bajas y pantanosas, tienen una extensión próxima a los 200 km y en ellas destaca el puerto natural de Puerto Limón. El puerto más importante en el Pacífico es Puntarenas.

El clima de Costa Rica es tropical húmedo, con variaciones determinadas por la altura, lo cual permite establecer tres zonas: las tierras calientes por debajo de los 900 m, corresponden a las llanuras costeras caribeñas y de Guanacaste y al valle de San Juan, con temperaturas que oscilan entre los 25 y los 28 oC. Las precipitaciones son abundantes, casi diarias en la vertiente atlántica (Puerto Limón, 4 228 mm anuales), mientras que en el litoral Pacífico predomina el período seco (Puntarenas, 1 081 mm). Las tierras templadas, entre los 900 m y 1 500 m, registran medias anuales entre 15 y 22 oC, con precipitaciones abundantes de mayo a diciembre, aunque por debajo de los 1 800 mm anuales. 

El clima de la capital, San José, con máximas de 20,3 en enero y de 20,8 oC en julio, y precipitaciones del orden de los 1 850 mm, es representativo de la zona templada. Las tierras frías --cordillera Central y de Talamanca-- se encuentran por encima de 1 500 m. Las temperaturas medias rebasan los 18 oC y las mínimas bajan hasta los 5 oC. Tiene una estación seca de febrero a abril y un régimen abundante de precipitaciones por debajo de los 3 000 m. En Costa Rica se suceden las estaciones seca --verano, de diciembre a mayo-- y húmeda --invierno, de mayo a diciembre--. La vegetación de las tierras calientes, hasta los 1 000 m es de bosque tropical --cedro, caoba, ébano y guayacán--, más denso en la región atlántica que en la del Pacífico, donde la zona seca ve crecer especies espinosas y palmeras.

En los últimos años, la tala para abrir nuevas plantaciones --plataneras, sobre todo-- ha provocado el retroceso del bosque tropical. En las tierras templadas crecen bosques de encinas, cedros y helechos arborescentes, mientras que la fertilidad del suelo determina la localización de los cultivos principales del país: café, caña de azúcar, maíz. En las tierras frías proliferan las coníferas, robles y encinas.

Respecto a la red hidrográfica costarricense, se compone, en general, de ríos cortos escasamente caudalosos con desembocaduras en tres vertientes: lago de Nicaragua, mar Caribe y océano Pacífico. Los ríos Sapoá y Frío desembocan en el lago Nicaragua, mientras que en el mar Caribe lo hacen el San Juan, a cuya cuenca pertenecen los ríos Sarapiquí y Carlos. El curso del San Juan está en parte compartido con Nicaragua y es el más importante del país. Aunque los ríos tributarios del Pacífico suelen ser cortos y accidentados por rápidos y cascadas, son excepción los ríos Tempique (136 km) y Grande (70 km) y Térraba Diquís.

Geografía humana

El elemento sobresaliente de la población es la escasa incidencia de indígenas: un 0,5 % del total (unos 1 200 amerindios habitantes de la zona del río San Juan y cordillera de Talamanca). La mayoría de la población es criolla; negros y mulatos representan sólo el 3 %, mientras que el 7 % corresponde a mestizos. A lo largo del s. XX, Costa Rica ha experimentado un gran crecimiento (243 000 h en 1900, alrededor de 2 500 000 en 1982). La alta tasa de natalidad y el freno de la mortalidad infantil han sido la causa conjunta de tal aumento. La densidad media es alta, pero la distribución es irregular: así, la costa del Atlántico, la más insalubre, es la menos poblada, mientras que la Meseta Central y las regiones del Pacífico N y S acogen el mayor número de habitantes.

El Valle Central es la zona más productiva en los sectores secundario y terciario: el 79 % de la industria se halla establecida aquí. A ella corresponden las provincias de Cartago, San José y Heredia. Cartago, la ciudad más antigua de Costa Rica, fue fundada en 1563; ostentó la capitalidad del país desde 1821 hasta 1823. A lo largo de su historia ha sufrido varias erupciones del volcán Irazú y algunos terremotos (1822, 1841 y 1910). San José absorbe a una cuarta parte da la población; su trazado es el típico de damero, con edificios de escasa altura. Heredia es el centro administrativo y núcleo cultural, ya que alberga la universidad nacional; es además centro agropecuario, comercial e industrial. Puntarenas, en el área central del Pacífico, inició su expansión con la llegada del ferrocarril y de la carretera Panamericana. En la región caribeña únicamente Puerto Limón registra un índice de población importante.

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