QUÍMICA: Materia y reacción química: Masa y volumen en las reacciones químicas - 1ª parte
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Química

MATERIA Y REACCIÓN QUÍMICA

Masa y volumen en las reacciones químicas - 1ª parte


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La conservación de la masa

oda reacción química establece una relación cualitativa entre reactivos y productos, pues expresa la naturaleza de éstos en función de la de aquéllos. Pero, además, fija las proporciones o cantidades medibles en las que unos y otros intervienen.

El fundamento de esta relación cuantitativa entre las diferentes sustancias que participan en una reacción dada fue establecido en la última mitad del siglo XVIII por el químico francés Antoine Laurent Lavoisier (1743-1794). La aplicación de la balanza y de la medida de masas al estudio de multitud de reacciones químicas le permitió descubrir que en cualquier proceso químico la suma de las masas de las sustancias que intervienen (reactivos) es idéntica a la de las sustancias que se originan como consecuencia de la reacción (productos). Es decir, en toda reacción química la masa no se crea ni se destruye, sólo cambia de unas sustancias a otras.


Comprobación experimental de la ley de Lavoisier. Se ha producido una reacción química entre la sustancia que había en el tubo de ensayo y la que había en el matraz, con producción de un gas que ha inflado el globo. La balanza continúa equilibrada, por tanto la masa se conserva.

La teoría atómica dio una sencilla interpretación a esta ley de conservación. Si los átomos no son alterados esencialmente en las reacciones químicas, sino únicamente las moléculas, el número de átomos de cada elemento que constituye los reactivos ha de coincidir exactamente con el correspondiente de los productos, por lo que la masa total en juego se mantendrá constante en la reacción. La ley de conservación de la masa de Lavoisier constituyó una pieza fundamental en el desarrollo y consolidación de la química como ciencia.

Masa y energía

En 1789 Lavoisier escribía:

«Debemos considerar como un axioma incontestable que en todas las operaciones del Arte y la Naturaleza, nada se crea; la misma cantidad de materia existe antes y después del experimento... y no ocurre otra cosa que cambios y modificaciones en la combinación de estos elementos. »

El principio de la conservación de la masa en las reacciones químicas ha sido puesto en duda en diferentes ocasiones desde que fuera formulado por Lavoisier, sin embargo, hasta la llegada de la teoría de la relatividad de Einstein en 1905 esa intuición vaga de algunos científicos no se vería materializada en un resultado positivo. De acuerdo con Einstein

«si un cuerpo cede la energía E en forma de radiación, su masa disminuye en E/c2... La masa de un cuerpo es una medida de su contenido energético; si la energía cambia en E, la masa del cuerpo cambia en el mismo sentido en E/(3 · 108)2».

Su famosa ecuación:

E = m · c2

siendo c = 3 · 108 m/s la velocidad de la luz, indica que en todo cambio de materia, y también en los procesos químicos, la absorción o la liberación de energía debe ir acompañada de un aumento o una disminución de la masa del sistema.

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