PERSONAJES - BIOGRAFÍAS: Malthus, Thomas Robert
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Malthus, Thomas Robert


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Malthus, Thomas Robertconomista, clérigo y demógrafo británico (1766-1834), nacido en Rookery. Su principal estudio es el Ensayo sobre los principios de la población (1798), en el que afirmaba que la población tiende a crecer en progresión geométrica, mientras que los alimentos sólo aumentan en progresión aritmética, por lo que llegará un día en que la población será mayor que los medios de subsistencia, de no emplear medios preventivos y represivos.

Malthus perfiló asimismo su pensamiento económico en materia de comercio exterior y rentas en obra como Observaciones sobre los efectos de las leyes de granos e Investigación sobre la naturaleza y progreso de la renta. Posteriormente elaboró su teoría de la sobreproducción en Principios de economía política, donde expuso que la ley de los mercados de Say dejaba de cumplirse, debido a que una excesiva acumulación de capital formaba un aumento en la oferta que no hallaba ante sí una demanda suficiente, con lo cual aparecía, inevitable, la crisis. Malthus consideró que era posible prever la sobreproducción mediante inversiones públicas y el consumo suntuario privado.

Malthus fue educado según los principios pedagógicos de Jean-Jacques Rousseau, de quien su padre era íntimo amigo, completó sus estudios en el Jesus College de Cambridge. Después de graduarse en filosofía y teología, fue ordenado pastor anglicano y estuvo durante un tiempo al frente de la parroquia de Albury. En 1793 fue designado miembro del equipo de dirección del Jesus College, puesto al que tuvo que renunciar en 1804 al contraer matrimonio. Por esas mismas fechas, la Compañía de las Indias Orientales fundó en Haileybury una nueva institución universitaria destinada a formar a los funcionarios que después servirían a Inglaterra en destinos de ultramar; allí ejerció Malthus como profesor de economía desde 1805 hasta su muerte. 

En 1798, influido por las tesis de Adam Smith y David Hume, publicó de forma anónima su célebre Ensayo sobre el principio de población. Sin embargo, dada la polémica suscitada por la obra, en 1804 aparecería una edición ampliada y corregida, esta vez firmada por el autor. En ella incorporó, como confirmación de sus teorías demográficas, los datos y observaciones obtenidos durante sus viajes por Rusia, los países nórdicos, Francia y Suiza.

Con la publicación del citado Ensayo sobre el principio de población se acuñó un nuevo término, el malthusianismo, empleado para definir una nueva corriente entre moral y económica caracterizada por su pesimismo en cuanto al futuro de la especie humana. Ante la disparidad sobre la teoría de Malthus y sus seguidores, de que la población crecía desproporcionadamente más deprisa que los recursos de subsistencia, la solución propuesta era el control de la natalidad a toda costa. Las teorías malthusianas incidieron negativamente en las políticas sociales, lo cual le valió al autor las severas críticas de los nacientes grupos marxistas. En 1820 se editó la segunda gran obra de Malthus, Principios de economía política, donde arremetió sagazmente contra los postulados de David Ricardo, el otro gran economista británico de la época.

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