PERSONAJES - BIOGRAFÍAS: Cook, James
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BIOGRAFÍAS

Cook, James


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Cook, Jamesarino y explorador inglés (1728-1779), nacido en Marton (Condado de York) Inglaterra, el 28 de octubre de 1728. Era hijo de un modesto agricultor y debido a la pobreza su educación fue muy limitada. A los trece años trabajó de aprendiz en una mercería de Staiths. Al fallecer su padre se alistó como grumete en un barco de carga, llegando algún tiempo después a mandar una pequeña embarcación. En 1775 se enroló como marinero en la Armada británica, embarcando en la Eagle. El Comandante Palliser se fijó enseguida en sus aptitudes, siendo ascendido prontamente a contramaestre; mandando las balandras Grampus y Garland.

En 1759 el Almirantazgo le confirmó en su título de patrón, destinándole a la fragata Mercury perteneciente a la división enviada a cooperar con el general Wolfe al bloqueo de Quebec, siendo ascendido a Sargento. Practicó importantes sondeos en el río San Lorenzo, a la vista de la escuadra francesa; dirigió los botes de la división en el ataque de Montmorency y también el desembarco de las tropas para el asalto en las alturas de Abraham.

Cuando paso destinado al buque insignia Northumberland, aprovechó el descanso para estudiar matemáticas y astronomía. En 1762 regresó a Inglaterra y contrajo matrimonio con Isabel Batts. Las cartas y observaciones que Cook había hecho de Terranova y del Labrador, publicadas en ocho mapas en 1776-78, llamaron la atención de la Real Sociedad, así como la observación que realizó de un eclipse de sol en agosto de 1766, que publicó en los Philosophical Transactions, que aumentó aún más su reputación, y aquella corporación.

Después de ser ascendido a Teniente por Lord Hawke, le fue confiada una expedición a la isla de Tahití, con objeto de observar el tránsito de Venus, llevando a bordo al astrónomo Green y a los botánicos Banks y Solander. El 26 de agosto de 1768, en un buque de 370 toneladas, el Endeavor, y con una comisión científica, zarpó de Plymouth; después de tocar en Madeira y Río de Janeiro, dobló el cabo de Buena Esperanza, llegó a Tahití el 13 de abril de 1769, y el 3 de junio el tránsito de aquel planeta fue satisfactoriamente observado, favorecido por un tiempo espléndido. De regreso, empleó seis meses en navegar alrededor de Nueva Zelanda, levantando planos y cartas hidrográficas, que no había sido visitada desde su descubrimiento por Tasman, y descubrió varias islas que llamó de La Sociedad, en honor de la Sociedad Real. Asimismo examinó la costa oriental de Australia, que recibió el nombre de Nueva Gales del Sur, en cuyas costas, tan llenas de arrecifes, corrió grandes peligros de zozobrar. Quedó enteramente demostrada la separación entre Australia y Nueva Guinea. Después de una recalada de dos meses en Batavia para reparar averías, volvió por el cabo de Buena Esperanza y llegó a Inglaterra el 12 de junio de 1771. Los importantes descubrimientos geográficos obtenidos en este notable viaje, merecieron la aprobación general, y dos meses después recibía la orden de preparar una nueva expedición para el descubrimiento de la imaginaria Terra Australis Incognita.

Tras ser ascendido a Capitán de Navío por la campaña que se inició en el Antártico, y que finalizó el 30 de julio de 1775, se le destinó al hospital de Greenwich siendo elegido miembro de la Sociedad Real, y conferida la medalla de oro destinada a la mejor Memoria del año sobre navegación práctica. En esta memoria daba una minuciosa relación del excelente método que había adoptado para conservar la salud de sus tripulaciones, resultado de sus investigaciones sobre la naturaleza y uso de los antiescorbúticos.

Ofrecida por el parlamento una recompensa de 20.000 libras al que descubriese un paso al NO., Cook se brindó a tomar el mando de una expedición con el objeto de cerciorarse de la posibilidad de tal descubrimiento. En 1776 haciendo una tentativa por el estrecho de Bering, salió de Plymouth con la Resolution y la Discovery, ésta última mandada por el capitán Clerke. Después de remontar hasta los 65º de latitud norte, con el objeto de hallar un paso al Atlántico, determinó invernar en el Pacífico ecuatorial, descubriendo algunos pequeños grupos de islas. Después navegó hacia el archipiélago de los Amigos, haciendo un crucero de algunos meses. En enero de 1778 puso proa nuevamente hacia el norte, y en la travesía descubrió y circunnavegó las islas Sándwich, a las que dio este nombre en honor del conde de Sándwich. Ganó la costa de América del Norte a los 44º 33' en marzo y, no encontrando pasaje a través de ella, ancló en el país de Vancouver, situado en el estrecho de Nutka, que exploró, lo mismo que los de Prince, William y Hooks-Inled, e hizo rumbo al estrecho de Bering, llegando a principios de la primavera de 1778, siendo detenido por una infranqueable barrera de hielo, que le obligó a retroceder a Haway, anclando en la bahía de Karakakua.

Habiendo reconocido cuidadosamente el grupo de las Aleutianas, y determinado el punto más occidental de América, y su distancia, llegó a la punta conocida con el nombre que él le dio de Cabo del Hielo el 18 de agosto de 1778, y, a últimos del mes, ordenó la retirada ante la imposibilidad de mayor avance. De regreso a las Sándwich, donde quería invernar y prepararse para una nueva tentativa hacia el norte, descubrió la isla Hawaii, la mayor del grupo, y la de Maui. Navegó en aguas de Hawaii durante algunas semanas, y encontró que los isleños eran de apacible natural, pero un tanto inclinados al robo. Durante la noche del 13 de febrero de 1779 fue robado uno de los botes del Discovery, y Cook determinó apoderarse de la persona del Rey y retenerle prisionero hasta que la embarcación fuese restituida o se le diese completa satisfacción. Con un teniente y nueve hombres desembarcó en la playa el 14 de febrero. Consiguió conducir al Rey hasta la proximidad del bote, pero allí le asaltó cierto recelo y se negó a embarcar. Sus mujeres, que estaban junto a él, comenzaron a lamentarse, y un disparo, hecho para intimidar la vuelta de una canoa que dejaba la bahía, mató desgraciadamente a un jefe. Los naturales del lugar, llenos de furor, se precipitaron sobre Cook y sus hombres. Cuatro de los marineros que corrieron a auxiliarle fueron muertos inmediatamente; los restantes se replegaron hacia los botes, y Cook, que fue el último en retirarse, cayó abrumado por el número. Siete días después pudieron recuperarse los cuerpos, a los que se dio solemne sepultura en la bahía. El mando de la expedición lo asumió el capitán Clerke.

La muerte del capitán Cook produjo un sentimiento general, y el Rey de Inglaterra asignó pensiones de 200 libras esterlinas a la esposa e hijos del gran navegante y explorador, a cada uno de los cuales se le señalaron 25 libras. En 1874 se erigió un obelisco en el lugar donde encontró la muerte.

Una relación de su primer viaje apareció primeramente formando parte de los Voyages (1773), de Hawkesworth; la narración del segundo fue escrita por el mismo Cook con el título A Voyage Towards the South Pole and Round the World. Reformed in His Majesty's Ships. The Resolution and Adventure, in the years 1772, 1773, 1774, and 1775 (1777); la historia de su tercer viaje fue escrita en parte por él y en parte por el capitán J. King, y apareció en 1784.

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