HISTORIA Y ARTE - EL MUNDO ROMANO: Economía y sociedad - 4ª parte
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Historia y Arte

EL MUNDO ROMANO

Economía y sociedad - 4ª parte


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La época del Imperio

La economía

e caracteriza por estar organizada a nivel de todo el Imperio y por ser el sistema de impuestos sobre las distintas provincias, lo que mantenía a la gran ciudad de Roma. Siguiendo la norma de la época anterior, se abandonó la producción cerealística, ya que el grano se traía de Hispania, Sicilia y norte de África. Otro tanto sucedía con el vino y el aceite, que procedían sobre todo de Hispania y Grecia.

Como puede observarse, los alimentos no perecederos fueron los que más intensamente importó Roma, ya que los largos viajes no permitían el transporte de productos que se deterioraran. A pesar de ello, en Italia se extendió el cultivo de viñedos y se mantuvo el de olivos y árboles frutales.

Relieve de un sarcófago romano, donde se representa a un esclavo llenando una jarra de vino. Museo de Mérida (España)
Relieve de un sarcófago romano, donde se representa a un esclavo llenando una jarra de vino. Museo de Mérida (España)

La producción ganadera siguió siendo importante, ya que tampoco era sencillo el transporte de ganado a grandes distancias. Las técnicas agrícolas apenas mejoraron, debido a que la gran cantidad de mano de obra esclava solucionaba, sin problema, cualquier tarea, por pesada que fuera.

La afluencia de productos agrícolas de las provincias arruinó a los pequeños propietarios, que vendieron sus tierras para instalarse en Roma, con frecuencia como desocupados y mantenidos por el Estado. Estas ventas dieron lugar a la concentración de tierras en pocas manos, surgiendo así grandes latifundios.

La producción industrial se vio favorecida en época de Octavio Augusto, que pretendió especializar Italia en la producción de manufacturas para combatir así el paro que había provocado la desaparición de la pequeña propiedad agrícola y la masiva afluencia de mano de obra esclava.

Destacó el artesanado textil y el de la cerámica que, como en época griega, era imprescindible para el comercio. La riqueza de Roma fomentó el desarrollo de una artesanía de productos de lujo en la que destacaron los objetos de vidrio y la orfebrería.

Algunas materias primas como los minerales fueron sistemáticamente importados de las provincias, principalmente Hispania, Britania y Galia.

Mención especial merece el sector de la construcción que fue una actividad fundamental para la expansión del modo de vida y la mentalidad romana en todo el Imperio. La red de carreteras y la creación de un vasto imperio territorial hicieron que el comercio se intensificara, sobre todo el marítimo. Roma recibía gran cantidad de productos de todo el mundo.

Con frecuencia se trataba de artículos de lujo procedentes de Oriente (ámbar, seda, telas de lino y algodón, objetos de plata, loza, pieles, papel, etc.) o alimentos superfluos y caprichosos procedentes de las provincias (salazones de Hispania, embutidos de Galia, ostras de Éfeso, etc.). Alejandría fue el gran puerto que ponía en contacto el Imperio con las caravanas de Oriente, y Ostia (próximo a Roma) fue, desde luego, el gran puerto de Italia.

Toda esta estructura económica estaba fundamentada en el sistema de impuestos que durante el Imperio hubieron de aumentar, ya que también aumentaron los gastos. Entre éstos deben destacarse los militares, que fueron enormes al tener que mantener destacamentos fronterizos a lo largo de los extensos límites del Imperio. Y los de alimentación y asistencia pública, ya que en Roma llegaron a estar mantenidos por el emperador más de 200 000 ciudadanos. La frase "pan y circo" se acuñó en esta época para referirse al modo de mantener callada y tranquila a la población desocupada de Roma.

La gran dependencia económica y de abastecimiento que el centro del Imperio tenía con respecto a los demás territorios llegó pronto a resultar insostenible y a generar profundas crisis de las que no se llegaría a salir y que fueron determinantes en la decadencia de Roma.

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