ANTÁRTIDA - FAUNA: Pinnípedos: Foca de Weddell (Leptonychotes Weddelli)
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FAUNA - PINNIPEDOS

Foca de Weddell (Leptonychotes Weddelli)




a foca de Weddell es de un tamaño intermedio entre la foca Leopardo y la foca Cangrejera. Los adultos miden unos 3,2 metros de longitud y llegan a pesar hasta 500 kilogramos. Las hembras son más grandes que los machos, como suele suceder en todas las focas pagófilas. Es de aspecto cilíndrico y sin cuello definido. La cabeza es pequeña y desproporcionada con respecto al resto del cuerpo.

Tienen el pelaje blanquecino o amarillento, pero sin embargo existen ejemplares cuya coloración es muy oscura en el dorso, y claro por el vientre, presentando manchas jaspeadas blanco-oscuras en todo el cuerpo y un pelaje blanquecino alrededor de los ojos a modo de anteojos. Por su parte, las crías presentan coloraciones gris pálido.

Foca de Weddell (Leptonychotes Weddelli)
Foca de Weddell (Leptonychotes Weddelli)

Las focas de Weddell se encuentran alrededor de todo el Continente Antártico, viviendo entre los hielos marinos unidos a tierra conocidos como "Fast ice". Son una especie totalmente costera y es muy común que sean vistas por los expedicionarios que frecuentan esas latitudes, aunque se han encontrado en costas de Nueva Zelanda, Australia y sur de América.

Ambos sexos son similares, aunque como ya se dijo la hembra tiende a ser algo más grande. Durante el invierno antártico estas focas desaparecen de la superficie terrestre bajo las placas de hielo marino, donde abren agujeros que sierran y muelen con sus dientes para poder respirar, los cuales mantienen para que no se cierren por efecto de la compresión del "Pack". En la primavera acceden a tierra emergiendo a través de los mismos agujeros.

La dentadura está dispuesta de forma especial, con los incisivos y colmillos dirigidos hacia delante, más pronunciadamente en el caso de los incisivos, que le proveen de un excelente mecanismo para romper el hielo (en realidad más que desgarrar el hielo lo abrazan y aprehenden); las demás piezas post caninos presentan cúspides simples. Es muy común ver las focas de Weddell maduras con los dientes rotos, tras años de desgaste por la actividad de mantener abiertos los hoyos.

Cría de foca de Weddell (Leptonychotes Weddelli)
Cría de foca de Weddell (Leptonychotes Weddelli)

La alimentación de las focas de Weddell se basa en peces y crustáceos que capturan generalmente en los fondos marinos, a más de 300 m. Algunas llegan a sumergirse durante una hora y alcanzar profundidades de 600 m. en busca de comida. Fuera del agua duermen, se relajan y permanecen inactivas hasta en grupos de una docena. Bajo el agua son excelentes nadadoras, muy activas y veloces, y suelen gritar y emitir sonoros gemidos. Para moverse fuera del agua sobre el hielo o nieve, realizan movimientos ondulatorios con el vientre, pegando las aletas al cuerpo.

Las vibrisas o bigotes que posee, el aspecto físico general y naturaleza tímida les hace atractivas y de apariencia simpática ante los humanos. Cuando se les acercan adoptan una aptitud de amedrentamiento, emitiendo en ocasiones gemidos lastimeros, e intentan girar o rodar sobre si mismas dorsolateralmente, levantando una aleta e intentando seguir a la persona con la vista si ésta se mueve a su alrededor.

En primavera, es cuando las hembras que van a parir se desplazan a las superficies heladas. Las plataformas de hielos ásperos y rajados son un habitáculo ideal para las crías, que disponen de resguardos entre los numerosos témpanos. Los cachorros que nacen en septiembre u octubre, se enfrentan a menudo con temperaturas tan bajas como de -20º C., lo que supone un cambio radical en comparación con la temperatura corporal de la madre que es de 37º C. Durante las primeras 6 semanas los cachorros reciben gran cantidad de leche creciendo rápidamente, finalizado ese periodo las crías sobrepasan en más del doble el peso que tenían al nacer, de aproximadamente 25-30 kilogramos.

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